A SpaceX entregou dois astronautas à Estação Espacial Internacional para a NASA nesse domingo (31), depois de uma decolagem histórica com um pouso igualmente suave em mais uma novidade para a empresa de Elon Musk. Com os pilotos de teste Doug Hurley e Bob Behnken prontos para assumir o controle manual, se necessário, a cápsula SpaceX Dragon parou na estação e atracou automaticamente, sem necessidade de assistência.

As escotilhas se abriram algumas horas depois, e os dois tripulantes flutuaram para o laboratório em órbita e abraçaram os três residentes da estação. Ao contrário das salas de controle de voo da SpaceX e da NASA, onde todos estavam bem separados, não havia a necessidade de distanciamento social ou máscaras em órbita, uma vez que os recém-chegados estavam em quarentena por muitas semanas.

“O mundo inteiro viu essa missão e estamos muito orgulhosos de tudo o que vocês fizeram pelo nosso país e, de fato, inspiraram o mundo”, disse o administrador da NASA, Jim Bridenstine, em uma chamada do Controle da Missão em Houston.

Hurley agradeceu a SpaceX e acrescentou: “É ótimo trazer os Estados Unidos de volta ao negócio de lançamentos tripulados”. Foi a primeira vez que uma sonda privada e de propriedade particular levou astronautas para a estação espacial em seus mais de 20 anos de existência. A NASA considera isso o lançamento inicial de uma revolução comercial que envolve a Terra e eventualmente se estende até a Lua e Marte.

A atracação ocorreu 19 horas depois que o foguete SpaceX Falcon 9 foi lançado na tarde de sábado (30), no Kennedy Space Center em Cabo Canaveral, na Flórida, o primeiro lançamento de astronautas do país a orbitar o solo doméstico em quase uma década. O lançamento atraiu uma delegação de Washington liderada pelo presidente Donald Trump e teve uma audiência on-line de 10 milhões de pessoas. Apesar da pandemia de coronavírus, milhares de pessoas lotaram as praias, pontes e cidades vizinhas quando a SpaceX terminou uma seca de nove anos para a NASA.

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Projeto

Espera-se que a conquista, há anos em desenvolvimento, reduza os custos de lançamento, para que mais pessoas possam comprar uma passagem para o espaço nos próximos anos.

A NASA recorreu ao setor privado para recuperar a folga após a aposentadoria da frota de ônibus espaciais, contratando a SpaceX e a Boeing em 2014 para serviços de “táxi” até a estação no espaço. O primeiro voo tripulado da Boeing não é esperado até o próximo ano. Até sábado, a SpaceX havia lançado apenas suprimentos à estação espacial ou satélites.

A NASA ainda não decidiu quanto tempo Hurley e Behnken vão gastar na estação espacial, algo entre um e quatro meses. Enquanto estiverem lá, eles se juntarão a Chris Cassidy, da NASA, e a dois residentes russos da estação na realização de experimentos e possivelmente caminhadas espaciais para instalar baterias novas da estação.

O lançamento do foguete estava previsto inicialmente para a última quarta-feira (27), mas precisou ser adiado devido às condições climáticas desfavoráveis.

Astronautas chegam à Estação Espacial 2

(Com informações da Associated Press)

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